Zorros Voladores Australianos

Ricardo Martínez Ibáñez

Departamento de Ciencias Naturales del I.B. Villa de Vallecas de Madrid

 

Entre los escasos mamíferos placentarios autóctonos de Australia, encontramos lógicamente a los Quirópteros, que por su capacidad de volar no se ven sometidos al filtro geográfico que la 'línea de Wallace' supone entre la fauna del Asia suroriental y la de Papúa-Nueva Guinea y Australia. Entre los murciélagos destacan en las zonas húmedas del Norte y Este de Australia los representantes de la familia de los Pteropodidae, más conocidos por su nombre vulgar de 'flying foxes', zorros voladores. Estos grandes murciélagos son, a diferencia de sus parientes más conocidos, nocturnos no estrictos, y con un excelente sentido de la vista, teniendo el de la ecolocalización bastante menos desarrollado que el resto de las familias. No son capaces de volar en oscuridad total.

 

Existen al menos cuatro especies de estos animales en Australia, siendo muy abundantes en las zonas selváticas e inundadas del Norte del territorio, en Kakadú y la Tierra de Anherm, así como en las espesas masas forestales de Queensland. Son frugívoros, y cumplen un importante papel tanto en la polinización como en la dispersión de frutos y semillas de numerosas plantas. Se reunen en grandes colonias sobre árboles, que son muy facilmente localizables desde lejos tanto por la enorme cantidad de animales en vuelo como por el griterío y el olor peculiar que impregna el ambiente a causa de sus deyecciones.

Su tamaño es considerablemente superior al de otras familias de quirópteros: el peso de los zorros voladores negros oscila entre los 280 y los 760 gramos. De día descansan en las ramas de los árboles, y en la época de septiembre a octubre (la primavera del hemisferio sur), forman agrupaciones de cientos de miles de ejemplares. Las colonias son a veces multiespecíficas. El celo sucede en los meses de otoño (Marzo y Abril), naciendo una sola cría por hembra, que a los dos meses ya es capaz de volar y a las trece semanas es completamente independiente de la madre.

Estas son algunas imágenes de la colonia que se encuentra en Matarranka, muy cerca del límite norte del gran desierto central australiano, y en la que se encuentran miles de ejemplares de Zorro Volador Negro (Pteropus alecto). En esta zona, se encuentran también numerosos termiteros de tamaño gigantesco dando caractér al paisaje:

Fotos: Ricardo Martínez Ibáñez


Estas imágenes fueron obtenidas en el curso de la expedición naturalista que la Asociación Española Para la Enseñanza de las Ciencias de la Tierra (AEPECT) organizó el pasado verano de 1998 a Australia y Nueva Zelanda.

Las láminas a color corresponden a la magnífica obra de divulgación sobre mamíferos australianos de Leonard Cronin, y su autora es Marion Westmacott.